Roal Hoffmann

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July 1, 2022

Roald Hoffmann (Złoczów, 18 luglio 1937, nato Roald Safran poiché Hoffmann è il cognome del suo patrigno) è un chimico teorico e professore universitario americano, di origine polacca, vincitore del Premio Nobel per la Chimica nel 1981. Attualmente è professore presso Cornell University di Itaca, [New York]

Biografia

Fuga dall'Olocausto

Roald Hoffman nacque a Złoczów, in Polonia (ora Ucraina) da una famiglia ebrea, con il nome di Roald Safran, dal nome dell'esploratore norvegese Roald Amundsen. I suoi genitori erano Clara (Rosen), un'insegnante, e Hillel Safran, un ingegnere civile. Durante l'invasione tedesca della Polonia la città fu occupata dai nazisti e la sua famiglia fu portata in un campo di concentramento dove suo padre, che conosceva gran parte delle infrastrutture locali, fu fatto prigioniero. Quando la situazione è diventata più pericolosa, con molti prigionieri portati nei campi di sterminio, la famiglia ha corrotto le guardie per scappare e prendere contatto con una vicina ucraina di nome Mikola Dyuk, che è stata in grado di nascondere Hoffman, sua madre, due zii e una zia nella soffitta e ripostiglio della scuola locale, dove rimasero per diciotto mesi, dal gennaio 1943 al giugno 1944, quando Hoffmann aveva tra i 5 ei 7 anni.[1] Suo padre rimase nel campo di lavoro, ma poté visitarlo di tanto in tanto, finché fu torturato e ucciso dai tedeschi per la sua parte in un complotto per armare i prigionieri del campo. Quando ha ricevuto la notizia, sua madre ha cercato di contenere il suo dolore scrivendo i suoi sentimenti su un taccuino che suo marito aveva usato per prendere appunti in un libro di testo di relatività che stava leggendo. Durante il periodo in cui erano nascosti, sua madre intrattenne Hoffmann insegnandogli a leggere e memorizzare lezioni di geografia dai libri di testo conservati in soffitta, quindi interrogandolo sugli argomenti. Hoffmann si riferisce all'esperienza come all'essere avvolti in un bozzolo d'amore.[2] Lui e sua madre furono gli unici membri della sua famiglia a sopravvivere all'olocausto, questa esperienza influenzò notevolmente le sue convinzioni e il suo lavoro.[3] Emigrarono infine negli Stati Uniti nel 1949 a bordo della Ernie Pyle, dove ottenne la cittadinanza americana nel 1955 e cambiò il suo cognome da Safran a Hoffmann, cognome del suo patrigno. Nel 1955 si laurea in chimica alla Columbia University, ottenendo un dottorato alla Harvard University nel 1962 con William Lipscomb. Dal 1965 è professore di scienze fisiche alla Cornell University.

Indagini scientifiche

Hoffman ha studiato le sostanze organiche e inorganiche, sviluppando strumenti computazionali, nonché metodi come il metodo esteso di Hückel, che ha proposto nel 1963. Ha anche sviluppato, insieme a Robert Burns Woodward, le regole per chiarire i meccanismi di reazione delle sostanze chimiche, note come regole di Woodward-Hoffmann. Studiò con lui il corso inaspettato di una reazione chimica che Woodward propose di utilizzare nella sintesi della vitamina B12, scoprendo che il meccanismo di molte reazioni è determinato, più che da altri criteri, dal mantenimento di una simmetria identificabile nella descrizione matematica degli orbitali interessati, formulando una serie di principi che costituiscono la teoria della conservazione della simmetria orbitale molecolare. Introdusse anche il principio isolobale. Hoffman è anche uno scrittore di poesie e ha pubblicato due raccolte, "The Metamict State" (1987, ISBN 0-8130-0869-7) e "Gaps and Verges" (1990, ISBN 0-8130-0943-X), come oltre a libri di chimica per il grande pubblico. Ha anche scritto un'opera intitolata "O2 Oxygen" sulla scoperta dell'ossigeno, ma anche su ciò che è