Mammalia

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August 14, 2022

I mammiferi (Mammalia) sono una classe di animali vertebrati amniotici omeotermici (a sangue caldo) che possiedono ghiandole mammarie produttrici di latte con cui nutrono i loro piccoli. La maggior parte sono vivipari (ad eccezione dei monotremi: ornitorinco ed echidna). È un taxon monofiletico; cioè discendono tutti da un antenato comune che risale probabilmente al tardo Triassico, più di 200 milioni di anni fa. Appartengono al clade dei sinapsidi, che include i rettili mammiferi, un gruppo di sinapsidi che non erano né rettili né mammiferi, sebbene fossero più imparentati con quest'ultimo che con il primo, [1] [2] come i pelicosauri e il cinodonte . Sono note circa 5.486 specie attuali, [3] di cui 5 monotrematiche, [4] 272 sono marsupiali [5] e le restanti 5.209 sono placentari. La specialità della zoologia che studia specificamente i mammiferi è chiamata teologia, mammalogia o mamiferologia.

Caratteristiche

I mammiferi costituiscono un gruppo di esseri viventi molto diversificato e, nonostante l'esiguo numero di specie che lo compongono rispetto ad altri taxa del regno animale o vegetale, il loro studio è di gran lunga il più approfondito nel campo della Zoologia, sicuramente perché la specie umana gli appartiene. Tale è la diversità della classe che sarebbe difficile per un profano stabilire chiaramente quale specie è un mammifero e quale no. Per illustrare con un esempio questa diversità fenotipica, anatomo-fisiologica ed etologica, basta mettere in relazione alcune sue specie, come l'essere umano (Homo sapiens), un canguro rosso (Macropus rufus), un cincillà (Chinchilla lanigera), una balena bianca (Delphinapterus leucas), una giraffa (Giraffa camelopardalis), un lemure dalla coda ad anelli (Lemur catta), un giaguaro (Panthera onca) o pipistrelli ("Chirotteri"). La classe dei mammiferi è un gruppo monofiletico, poiché tutti i suoi membri condividono una serie di novità evolutive esclusive (sinapomorfie) che non compaiono in nessun'altra specie animale non inclusa in essa: Hanno ghiandole sudoripare, modificate come ghiandole mammarie, capaci di secernere il latte, il cibo di cui si nutrono tutti i giovani mammiferi. Questa è la loro caratteristica principale, da cui derivano il loro nome di mammifero. La mandibola è costituita solo dall'osso dentale, caratteristica unica ed esclusiva di tutti i mammiferi, costituendo la principale caratteristica diagnostica per il gruppo. Hanno sette vertebre nel segmento cervicale della colonna vertebrale; costante biologica che si verifica in specie dissimili come il topo, la giraffa, l'ornitorinco o la balenottera azzurra. L'articolazione della mandibola con il cranio avviene tra il dentale e lo squamoso, caratteristica anch'essa unica ed esclusiva dei mammiferi. Presentano tre ossa nell'orecchio medio: martello, incudine e staffa, ad eccezione dei monotremi, che presentano l'orecchio rettiliano. I mammiferi hanno orecchie, ad eccezione di balene, delfini e altri che vivono nell'acqua e che nel loro processo evolutivo le hanno perse per ragioni idrodinamiche. Sono gli unici animali attuali con il pelo presente in quasi tutte le fasi della loro vita, e tutte le specie, in misura maggiore o minore, lo hanno (anche allo stato embrionale). Come i loro antenati primitivi, i mammiferi moderni hanno solo una coppia di finestre temporali nel cranio, a differenza dei diapsidi (dinosauri, rettili e uccelli moderni), che hanno due coppie, e degli anapsidi (tartarughe), che non ne hanno nessuna. Oltre a questa differenza scheletrica -e altre meno significative come l'importanza dell'osso dentale nella mascella inferiore e la condizione eterodontica o capacità dei denti di svolgere diverse funzioni-, le caratteristiche principali dei mammiferi sono la presenza di d