Frances Benjamin Johnston

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August 17, 2022

Frances Benjamin Johnston (15 gennaio 1864 – 16 maggio 1952) è stata una delle prime fotografa e fotoreporter americane la cui carriera è durata quasi mezzo secolo. È conosciuta soprattutto per i suoi ritratti, le immagini dell'architettura del sud e varie serie fotografiche con afroamericani e nativi americani all'inizio del XX secolo.

Vita in anticipo e in famiglia

L'unico figlio sopravvissuto di genitori ricchi e ben collegati che si è stabilito a Washington, DC, Frances Benjamin Johnston è nato a Grafton, West Virginia. Sua madre Frances Antoinette Benjamin proveniva da Rochester, New York, e potrebbe far risalire i suoi antenati al patriota della guerra rivoluzionaria Isaac Clark. Sposò Anderson Doniphan Johnston, di Maysville, Kentucky, il cui padre, il dottor William Bryant Johnston, era nato in Virginia e aveva esercitato per decenni a Cincinnati, Ohio. Sebbene suo padre possedesse un ragazzo nero di 11 anni nel censimento del 1850, Anderson Johnston simpatizzava con l'Unione, e Grafton era un deposito chiave sulla Baltimora and Ohio Railroad, nonché un deposito di paga e rifornimento dell'Unione durante la guerra civile americana. Sua madre Frances Antoinette Benjamin Johnston sarebbe sopravvissuta al marito di quasi due decenni. Ha iniziato nel giornalismo come corrispondente speciale del Congresso e sarebbe stata riconosciuta come una delle prime donne a scrivere di affari nazionali. Ha anche lavorato come critico teatrale sotto il titolo "Ione" per il Baltimore Sun. I suoi genitori si sono trasferiti nella capitale nazionale poco dopo la guerra civile, quando lei era piccola, forse in parte perché hanno perso tre bambini durante gli anni della guerra. Suo padre ha iniziato la sua carriera nel governo federale, lunga più di tre decenni, come assistente contabile presso il Dipartimento del Tesoro. La giovane Frances Benjamin Johnston è cresciuta a Washington, DC, e ha studiato privatamente. Si laureò nel 1883 al Notre Dame of Maryland Collegiate Institute for Young Ladies (si sviluppò in seguito in un college e come Notre Dame of Maryland University). Successivamente ha studiato arte all'Académie Julian di Parigi e alla Washington Art Students League.

Carriera

Una giovane donna indipendente e volitiva, Johnston ha scritto articoli per periodici prima di trovare il suo sfogo creativo attraverso la fotografia. La sua prima macchina fotografica le è stata regalata dall'imprenditore George Eastman, un caro amico di famiglia e inventore delle nuove e più leggere fotocamere Eastman Kodak e del processo cinematografico. Ha ricevuto una formazione in fotografia e tecniche di camera oscura da Thomas Smillie, direttore della fotografia allo Smithsonian. Ha scattato ritratti di amici, familiari e personaggi locali prima di lavorare come fotografa freelance e girare l'Europa nel 1890. Lì ha usato la sua connessione con Smillie per visitare importanti fotografi e raccogliere oggetti per le collezioni del museo. Ha acquisito ulteriore esperienza pratica nel suo mestiere lavorando per la neonata società Eastman Kodak a Washington, D.C., inviando pellicole per lo sviluppo e consigliando i clienti quando le fotocamere necessitavano di riparazioni. Nel 1894 aprì il suo studio fotografico a Washington, D.C., in V Street tra la 13a e la 14a strada, e all'epoca era l'unica donna fotografa della città. Scattò ritratti di molti famosi contemporanei, tra cui la suffragetta Susan B. Anthony, lo scrittore Mark Twain e Booker T. Washington, preside del Tuskegee Institute. Ben inserita nella società d'élite, è stata incaricata da riviste di fare ritratti di "celebrità", come il ritratto di matrimonio di Alice Roosevelt. È stata soprannominata la "fotografa della corte americana". Ha fotografato l'ammiraglio Dewey sul ponte della USS Olympia, i figli del presidente Theodore "Teddy" Roosevelt che giocano con il loro pony domestico alla Casa Bianca e i giardini della famosa villa di Edith Wharton vicino a Parigi. Cresciuta in una famiglia che ha viaggiato nei circoli d'élite della capitale, Johnston ha costruito sui suoi collegamenti e familiarità con la scena politica di Washington: è stata nominata fotografa ufficiale della Casa Bianca