Gastornis

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June 29, 2022

Gastornis è un genere estinto di grandi uccelli incapaci di volare strettamente imparentati con gli uccelli d'oca. Era diffuso dal Paleocene medio all'Eocene medio tra 62 e 43 milioni di anni fa sia nell'odierna Eurasia che nel Nord America. I primi fossili del genere Gastornis furono scoperti vicino a Parigi nel 1855 e descritti per la prima volta nello stesso anno. I più antichi reperti nordamericani risalgono al 1876 e furono originariamente assegnati al genere Diatryma. Per molto tempo entrambi i generi furono considerati indipendenti, di cui fu in parte responsabile una ricostruzione difettosa della fine del XIX secolo. Solo all'inizio degli anni '90 è stato riconosciuto che Diatryma e Gastornis sono strettamente correlati; nuovi reperti ossei dalla Francia hanno infine portato alla sinonimia di Diatryma con Gastornis. Per molto tempo Gastornis è stato visto come un agile predatore specializzato nell'alimentazione della carne, che cacciava principalmente mammiferi più piccoli e, in relazione alle sue dimensioni, rappresentava uno dei migliori predatori del suo tempo. La vista era accompagnata da una struttura scheletrica simile agli "uccelli del terrore" sudamericani (Phorusrhacidae), che è stata sviluppata sulla base di un ritrovamento di scheletro quasi completo proveniente dal Wyoming, scoperto nel 1916. Tuttavia, questa somiglianza era in parte basata su ipotesi errate sulla lunghezza delle singole ossa nello scheletro del piede. Solo negli anni '70 è stato possibile correggere l'immagine del corridore agile con il ritrovamento di nuove ossa del piede. Secondo questo, Gastornis rappresentava un uccello terrestre che si muoveva piuttosto lentamente a causa del suo fisico, la cui dieta non era chiara per molto tempo. Oltre alla specializzazione nell'alimentazione della carne, è stata più volte discussa una dieta prettamente vegetale, che derivava principalmente da considerazioni anatomiche come le dimensioni dell'animale e la struttura del becco. Diversi studi indipendenti del 2013 hanno confermato la visione della specializzazione in alimenti vegetali per il momento.

Caratteristiche

Habitus

Gastornis era un uccello molto grande e robusto, incapace di volare, che raggiungeva un'altezza al vertice di 1,75 a poco più di 2 m. I rappresentanti europei erano in media un po' più piccoli di quelli nordamericani. Il peso corporeo per le prime forme in Europa è stato stimato intorno ai 100 kg, per le forme successive tra 135 e 156 kg, il che lo rende uno degli uccelli più grandi e pesanti conosciuti. Particolarità dei rappresentanti di Gastornis erano la grande testa con un potente becco, il collo corto ma potente e le gambe massicce, le cui sezioni inferiori erano piuttosto corte. Come con i grandi uccelli incapaci di volare di oggi, le ali avevano le ossa notevolmente ridotte in lunghezza.

cranio e becco

Il cranio era molto grande e misurava 43 cm in un esemplare completo, il possente becco ne occupava 23 cm. Anche questo era molto alto, per un totale di 16,5 cm, e fortemente ristretto ai lati. La sommità del becco aveva una curvatura nettamente convessa, mentre la punta del becco non era allungata come un uncino. Quest'ultima caratteristica in particolare distingue Gastornis dagli analoghi Phorusrhacidae ("uccelli del terrore"). Le narici esterne erano circa 5 cm davanti all'orbita e vicino al bordo inferiore del becco. Erano piccoli e rivolti in avanti. Anche qui ci sono differenze con i Forusracidi, le cui narici spesso iniziano direttamente dalla finestra dell'occhio. L'orbita stessa era circondata da un rigonfiamento forte e prominente. La zampa quadrata, tipica degli uccelli, si caratterizzava per le sue dimensioni, ma nel complesso era piuttosto corta e tozza. Anche gli archi zigomatici avevano una struttura corta e correvano in una curva a S. D'altra parte, l'intero cranio posteriore che iniziava dietro le finestre degli occhi possedeva