Paleocene

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May 25, 2022

Il Paleocene (66,0-55,8 Ma prima del presente) è il periodo più antico (professionalmente separato) dell'era Cenozoica e l'inizio dell'"età dei mammiferi". Risale a un periodo compreso tra 66 e 56 milioni di anni fa e, insieme all'Eocene, all'Oligocene e al Miocene, fa parte del periodo Paleogene, che insieme al Neogene più giovane forma l'unità temporale terziaria informale, ovvero il Terziario in ceco. È caratterizzata da un clima tropicale con temperature in media di 24-25°C, cioè 10°C in più rispetto ad oggi. Il nome Paleocene fu definito dal paleobotanico e geologo francese Wilhelm Philippe Schimper nel 1874, quando descrisse i sedimenti intorno a Parigi. Etimologicamente è un composto del latino "paleo", cioè antico, e dell'aggettivo greco "καινός" (kainos) - latinizzato in "caenus", che significa "nuovo". Quindi in questo contesto può essere tradotto come "vecchia nuova era". La divisione del Paleocene è suddivisa in tre ulteriori fasi: dan, seeland e thanet.

Geologia e clima

All'inizio del Paleocene come epoca iniziale del Cenozoico c'è una catastrofe globale, che sembra essere stata causata dall'impatto dell'asteroide Chicxulub nell'area dell'odierno Golfo del Messico. Probabilmente ha causato una serie di eventi successivi che hanno completato l'opera di distruzione. È qui che cade la principale fase di scorrimento della struttura vulcanica nota come Deccan Traps in India. Enormi strati di basalto si sono formati qui 67 milioni di anni fa, ma non è un caso che la fase più forte dei deflussi sia avvenuta in un momento in cui l'impatto dell'asteroide ha scosso l'intero pianeta. Altre conseguenze dell'impatto sono stati tsunami giganti in tutti gli oceani, l'ombreggiatura della luce solare da parte della polvere, onde sismiche, incendi e altro ancora. Nel Paleocene, la distanza delle Americhe dall'Europa e dall'Africa continua, espandendo così l'Oceano Atlantico. La piega alpina causata dall'avvicinamento delle placche tettoniche eurasiatica e africana continua dal Mesozoico. Ciò porta al graduale restringimento dell'Oceano Tetide. L'Antartide rimane associata all'Australia e l'India è separata dal resto della terraferma come una grande isola e viaggia relativamente rapidamente, con la fine del Paleocene che risale all'inizio della sua collisione con l'Asia, che in seguito portò al sollevamento del Himalaya nel Miocene umido e tropicale come nel tardo Mozozoico e gradualmente riscaldato ulteriormente. Gli oceani settentrionali non si sono congelati e una vegetazione lussureggiante, comprese le foreste, potrebbe crescere sulla terraferma oltre il Circolo Polare Artico. L'attività delle precipitazioni è stata più o meno uniforme su tutta la superficie terrestre durante l'anno.Il Paleocene termina con un periodo di circa 200.000 anni, che è chiamato la temperatura massima del Paleocene-Eocene. Durante questo periodo si verifica un aumento estremo della temperatura, probabilmente dovuto al massiccio rilascio di idrati di carbonio e metano nell'atmosfera terrestre. C'è un'estinzione significativa, ma non così grande come è dalla fine del Cretaceo.

Biosfera

Gli ecosistemi si riprendono nel Paleocene dall'estinzione del K-Pg, che pose fine al Mesolitico, e nei primi milioni di anni non c'erano essenzialmente grandi creature che pesassero più di 100 chilogrammi. Solo circa 700.000 anni dopo la catastrofe alla fine del Cretaceo, compaiono mammiferi del peso di circa 50 kg (es. il genere Ectoconus), come dimostrano le scoperte dal sito Corall Bluffs in Colorado, USA. Alcuni scienziati hanno riferito più volte che piccole popolazioni di dinosauri potrebbero essere sopravvissute dal tardo Mesozoico al Paleocene più antico (grado danese) come i cosiddetti dinosauri del Paleocene, ma nessuna delle prove presentate è stata a lungo sufficientemente dimostrabile. Ma nuove scoperte nordamericane suggeriscono una tale possibilità. Tuttavia, non è stato ancora stabilito se il tempo di sopravvivenza di questi dinosauri sia stato calcolato in settimane, mesi o millenni e quanto fosse vitale la popolazione.