Joseph Merrick

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August 11, 2022

Joseph Carey Merrick (Leicester, Inghilterra, 5 agosto 1862 – Londra, 11 aprile 1890) era popolarmente conosciuto come "l'uomo elefante" a causa delle gravi malformazioni che soffriva a partire dai 18 mesi di età. I suoi genitori non soffrivano di malformazioni né i suoi due fratelli, William (morto all'età di quattro anni) e Marion Eliza. Né c'era nessun caso come il suo né nei suoi zii o cugini. Medici specializzati in malattie congenite e genetisti hanno potuto scoprire di che tipo di malattia soffriva Joseph Merrick, grazie al fatto che il suo scheletro e i campioni organici (capelli) erano conservati. È una malattia chiamata sindrome di Proteus, scoperta nel 1979. Questa sindrome è molto rara e solo 100 casi sono stati descritti in tutto il mondo. Si sospetta anche che anche Merrick soffrisse di neurofibromatosi di tipo I, poiché ha anche chiari sintomi di questa malattia.

Vita

Joseph Merrick è cresciuto nella città di Leicester. La sua malattia iniziò a manifestarsi nel suo aspetto deformante intorno ai 18 mesi di età sotto forma di un nodulo sul labbro superiore. All'età di dodici anni morì sua madre, che lo aveva sempre accudito con devozione. Merrick nonostante la sua malattia gli rendesse difficile camminare, andava a scuola dai 6 ai 12 anni. Dopo la morte di sua madre, suo padre si risposò e il nuovo partner di suo padre non accettò Merrick. Joseph ha lavorato dai 13 ai 15 anni in una fabbrica di tabacco fino a quando la mano e il braccio destro si sono deformati così tanto che gli è stato impedito di lavorare con entrambe le braccia. Tale era l'impedimento che, essendo Merrick destrorso, dovette imparare di nuovo a scrivere con la sinistra. Dopo aver perso il lavoro, suo padre gli fece ottenere la licenza per essere un venditore ambulante. Merrick ha venduto per strada parte della merceria di suo padre. A causa del suo aspetto non vendeva quasi nulla e spesso la gente lo circondava o lo sgridava. Durante questo periodo, Merrick è fuggito una manciata di volte da casa sua per salvarsi dai maltrattamenti della matrigna e dalla disattenzione di suo padre nei suoi confronti. Un giorno se ne andò per sempre dopo essere stato picchiato e suo padre non si prese più cura di lui. Merrick perse completamente i contatti con lui e la sua sorellina, Marion Eliza, che a quei tempi aveva circa sei anni. Suo zio paterno Charles Merrick lo accolse nella sua casa per un anno. Durante quest'anno Merrick continuò a lavorare come venditore ambulante ma il suo aspetto già molto deforme spaventò la gente e non gli fece vendere nulla. La gilda dei venditori ambulanti protestò per la presenza di Merrick e quando la sua licenza di vendita è scaduta, non è stata rinnovata. Continuò sotto la protezione di suo zio, ma sapendo che non poteva guadagnarsi da vivere non voleva essere un peso per suo zio e alla fine di dicembre 1879, all'età di 17 anni, entrò volontariamente nella Leicester WorkHouse. Le WorkHouses erano una rete di asilo diffusa in tutto il Regno Unito dove sarebbero finite le persone senza risorse, anche intere famiglie. Lì hanno lavorato con un regime carcerario per guadagnarsi da vivere. I lavori più comuni erano lavorare con le pietre per fare strade, fabbricare mattoni e così via. Merrick ricordava sempre con orrore la sua permanenza al WorkHouse. Vi rimase per quattro anni. La sua deformità continuò a progredire. Il rigonfiamento del labbro superiore raggiunse un punto che gli impediva di mangiare e di parlare chiaramente. Nel 1884 fu trasferito all'infermeria di Leicester dove operato al viso rimuovendo il rigonfiamento. Nelle stesse parole di Merrick, hanno rimosso mezzo chilo di tessuto malato. Mentre si riprendeva dalla dolorosa operazione seppe che un promotore di fiere specializzato in fenomeni (freaks) di nome Sam Torr era in città e gli scrisse chiedendogli lavoro. Torr è andato a trovarlo e se n'è andato